Minnesota examina sus inversiones en pensiones en medio de una investigación sobre trabajo infantil

La agencia estatal de Minnesota que supervisa los fondos de jubilación de los empleados públicos es un inversionista multimillonario en una firma de capital privado propietaria de una empresa acusada de emplear niños para limpiar mataderos, incluidas dos plantas en Minnesota.

La Junta Estatal de Inversiones tiene dinero de pensión en más de dos docenas de fondos que administra Blackstone Group. Si bien el fondo que controla la empresa acusada de violaciones del trabajo infantil no está en la lista de inversiones del estado, los funcionarios de Minnesota dicen que están revisando sus posiciones en Blackstone en medio de esas preocupaciones éticas.

Después de que MPR News le pidió a la junta que comentara sobre las inversiones del estado, la junta envió una declaración que decía en parte: “[W]Inmediatamente contactamos a Blackstone. En nuestras discusiones, transmitimos la seriedad con la que tomamos nuestro papel como administradores del capital y reiteramos nuestras expectativas con respecto a los estándares comerciales y éticos. Blackstone nos transmitió que están investigando agresivamente estas acusaciones y toman este asunto muy en serio, tanto a nivel legal como humano”.

Las acusaciones de trabajo infantil surgieron a principios de este mes cuando el Departamento de Trabajo de EE. alegó en una demanda civil que Packers Sanitation Services Inc. de Wisconsin, conocida como PSSI, contrató al menos a 31 menores para turnos nocturnos de limpieza en tres plantas procesadoras de carne, incluida una en Worthington y otra en Marshall, en el suroeste de Minnesota.

Una sociedad limitada formada por Blackstone Group compró PSSI por un monto no revelado en 2018, según un reporte del Proyecto de partes interesadas de capital privado, un organismo de control de la industria financiera.

La Junta de Inversiones del Estado de Minnesota, que supervisa las pensiones de los empleados públicos y otros activos estatales, ha aportado 2300 millones de dólares a los fondos de Blackstone, según minutos de la agencia reunión del 24 de agosto, y ha comprometido $3.65 mil millones en total para esos fondos.

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‘Tolerancia cero para cualquier violación’

Los problemas en el lugar de trabajo de PSSI han estado en el radar de los investigadores federales durante varios años.

Los funcionarios de la Administración Federal de Salud y Seguridad Ocupacional realizaron múltiples investigaciones después de que los trabajadores de PSSI resultaron heridos o murieron en el trabajo, dijo Jim Baker, director ejecutivo del Proyecto de partes interesadas de capital privado.

Entre sus hallazgos, OSHA en 2019 descubrió que un empleado de PSSI que trabajaba en una planta de procesamiento de aves en Teachey, NC, murió después de quedar atrapado en una pieza de equipo. Cinco meses después, un trabajador de PSSI en una planta en Eufaula, Alabama, fue decapitado mientras limpiaba un enfriador.

Las firmas de capital privado son conocidas por reducir drásticamente los costos en las empresas que adquieren para maximizar el rendimiento de sus inversiones.

“Nos preocupa que parte de esa reducción de costos pueda tener un impacto directo en la seguridad de los trabajadores”, dijo Baker en una entrevista con MPR News.

El grupo de vigilancia cita un informe 2017 del Proyecto de Ley Nacional de Empleo, un grupo de defensa de los trabajadores sin fines de lucro, que descubrió que desde enero de 2015 hasta septiembre de 2016, PSSI informó 24 lesiones graves a OSHA entre sus 17,000 empleados. En comparación, AT&T, que tenía 280.000 trabajadores, reportó 28 lesiones graves.

En los últimos años, la Junta de Inversiones del Estado de Minnesota ha destacado los esfuerzos para adherirse a los estándares de ética de la industria. El gobernador Tim Walz, el fiscal general Keith Ellison, el secretario de Estado Steve Simon y la auditora estatal Julie Blaha se desempeñan como miembros de la junta de la agencia de inversión de pensiones.

En 2019, la agencia acordado a los Principios de Inversión Responsable, que insta a los signatarios a “comprender las implicaciones de inversión de los factores ambientales, sociales y de gobernanza (ESG)”. Al año siguiente, Walz y los otros tres funcionarios constitucionales del estado firmaron un resolución reforzando el compromiso del estado con esas pautas.

En un comunicado, Blackstone dijo que está “comprometido a cooperar con el Departamento de Trabajo” y que cualquier violación de las “políticas de cumplimiento de tolerancia cero” de la compañía es “completamente inaceptable”.

En su propia declaración, PSSI dijo que “tiene una prohibición absoluta en toda la empresa contra el empleo de cualquier persona menor de 18 años y tolerancia cero para cualquier violación de esa política, punto”.

PSSI dijo que requiere el uso del sistema E-verify del gobierno de los EE. UU. para las nuevas contrataciones, y aunque “las personas deshonestas, por supuesto, podrían tratar de cometer fraude o robo de identidad, confiamos en las estrictas políticas de cumplimiento de nuestra empresa y nos defenderemos enérgicamente contra estas afirmaciones”.

Si bien los funcionarios estatales dicen que no se invierte dinero de pensión en el fondo Blackstone que posee PSSI, Baker dijo que persisten importantes preocupaciones éticas.

“Decir ‘no estamos en este fondo específico’ pierde el sentido de la pregunta. ¿Cómo se asegura el Estado de que su dinero se invierta de manera responsable en empresas que garanticen estándares laborales adecuados que cumplan con la ley?”.

En una orden de restricción temporal emitida la semana pasada, el juez federal de distrito John Gerrard dijo que PSSI “deberá cesar de inmediato y abstenerse de emplear trabajo infantil opresivo”.

PSSI ha presentado documentos judiciales que indican que planea impugnar la solicitud del Departamento de Trabajo de una orden judicial preliminar, que extendería la orden de restricción.

Gerrard fijó una audiencia para el 23 de noviembre para darle a PSSI la oportunidad de responder a las acusaciones, pero reprogramó la audiencia para el 7 de diciembre a pedido de PSSI.

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