¿Adónde fueron las inversiones en alimentos naturales?

El pionero de los alimentos naturales y el inversionista veterano Steve Hughes sospecha que durante unos cinco años antes de finales de 2021, se canalizó más capital a la industria que durante los 50 años anteriores.

“Estaba descontrolado”, dice.

Pero el entorno actual, poco más de un año después del final de un desfile épico de recaudación de fondos y nuevas marcas de alimentos naturales, sirve como lo opuesto al auge: un fracaso. Los inversores han cerrado los grifos. Los próximos años podrían ser brutales.

“Este es el momento más difícil, realmente comenzando con COVID, que he visto. Es discordante”, dice Hughes, quien se involucró por primera vez en la industria en 1978 y ahora es cofundador y socio gerente de Socios estratégicos de Sunrise, una empresa de inversión y gestión de alimentos naturales en Boulder, Colorado. “Pasé los últimos seis meses con la comunidad de alimentos naturales de Boulder. Cada conversación es la misma. Han estado en esto durante 10 años. Tienen entre $10 millones y $15 millones en ingresos. Me preguntan cómo financio esto ? Y no tengo respuestas”.

Lo que los inversores quieren varía

Lo que Hughes llama una “tormenta perfecta” trastornó el panorama de inversión de la industria. COVID interrumpió todo; las complicaciones de la cadena de suministro castigaron a las marcas; luego siguieron la escasez de mano de obra y la inflación. En el camino, los inversores de otras áreas, como la tecnología, comenzaron a invertir dinero en alimentos naturales. Lo mismo ocurre con los conglomerados multinacionales de alimentos tradicionales que buscan rutas hacia los consumidores millennial y Gen X. En ambos casos, esos inversionistas entendían poco sobre la peculiar industria de los alimentos naturales. A lo largo de 2022, también, el mercado de valores se ha ido hundiendo, lo que ha llevado a los inversores a buscar apuestas especialmente seguras.

Si bien los fundadores y las marcas durante años podrían apuntar hacia el crecimiento y los ingresos como fundamentos para capital fresco, Hughes dice que las únicas empresas que ahora reciben inversiones sólidas son rentables o tienen caminos claros hacia la rentabilidad. Además, tienen equipos de liderazgo extremadamente refinados y expertos: personas que entienden todas las complejidades que rodean la construcción de marcas en alimentos naturales.

“Todo auge tiene un final. El dinero gratis es dinero gratis”, dice Hughes. “Creo que habrá un efecto de resaca. Todo este dinero ingresó al espacio entre 2015 y 2022, antes de que estallara la burbuja. Se perderá una gran cantidad de capital”.

El nuevo mundo de los alimentos naturales ha afectado a Alex Bayer, fundador y director general de bebidas de coco Jugo de genio en el área de Los Ángeles, California. Los inversores son mucho más selectivos y cuidadosos ahora, dice. En lugar de buscar nuevos prospectos, se están duplicando en las empresas de cartera existentes. En lugar de centrarse en los ingresos, buscan empresas bien gestionadas con márgenes sostenibles.

“Nos ha impactado con costos más altos y tener que reducir drásticamente para asegurarnos de reducir las pérdidas netas y continuar encontrando un camino hacia la rentabilidad en medio de las condiciones del mercado”, dice Bayer. “Hemos sido capaces de capear la tormenta. Sin embargo, el capital se ha vuelto mucho más ajustado y somos mucho más juiciosos acerca de adónde va el capital. Debe ir hacia artículos que aporten un valor inmenso a nuestra empresa”.

El mercado de alimentos naturales de hoy, dice, es una historia de ricos y pobres, en términos de capital. La mayoría de las empresas no lo tienen y necesitan hacer enormes ajustes a sus presupuestos. Al mismo tiempo, tienen que encontrar formas de aumentar los márgenes incluso cuando los costos de todo siguen siendo históricamente altos. Los fabricantes también necesitan encontrar formas creativas de impulsar las ventas mientras los consumidores se están reteniendo.

¿El consejo directo pero difícil de lograr de Bayer? Deben generar “mejores márgenes, reducir sus gastos operativos y encontrar un camino realista hacia la rentabilidad”.

Los CPG necesitan conocer a sus clientes

Donde Hughes es un gran inversionista que busca empresas con ingresos de $20 millones o más, Ben Fenton con Socios de BFG en Boulder busca bandas más pequeñas con ingresos anuales de unos pocos millones.

Él cree que “probablemente se invirtió demasiado dinero” en los alimentos naturales antes del busto.

“Las valoraciones se desconectaron de los fundamentos, especialmente con los CPG”, dice Fenton. Otro factor que contribuyó al auge de los alimentos naturales fueron las jugadas directas al consumidor, dice. Hasta los últimos años, los productos necesitaban asociaciones sólidas con distribuidores y minoristas para tener una oportunidad. Pero la explosión de las compras en línea, especialmente a raíz de COVID, promovió inversiones en marcas que carecían de redes de distribución sólidas.

“Es mucho más doloroso para las marcas en etapas anteriores, exacerbado por los desafíos de la cadena de suministro que hemos visto antes de la guerra en Ucrania”, dice. “Toda la cadena está bajo estrés y [that] inevitablemente conduce a plazos de entrega más largos, lo que inmoviliza el efectivo”.

De cara al futuro, Fenton dice que las marcas deberán ejercer mucha más disciplina sobre dónde venden sus productos. Muchas marcas tenían “una milla de ancho y una pulgada de profundidad” en términos de su distribución, dice.

“Las marcas deben centrarse en sus mercados principales y su geografía, y comprender por qué las personas compran el producto”, dice. “¿Qué funciona en términos de marketing? ¿La gente vuelve a comprar el producto? Todo esto conduce a una mayor eficiencia. Estamos dispuestos a cambiar el crecimiento por ingresos más saludables y un mayor comportamiento de compra repetida”.

Fenton es optimista sobre 2023. Todavía existen buenas oportunidades en el mercado. BFG Partners tiene capital para implementar y está buscando activamente inversiones, dice.

Hughes dice que la buena noticia en los próximos años es que “los precios de las materias primas bajarán y habrá mucho dinero por hacer”.

“Los precios serán rígidos. Los precios de los alimentos y bebidas suben, pero no bajan”, dice. “Los costos se normalizarán cada vez más. En un par de años, el viento soplará a favor de las marcas que sobrevivan”.

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