Quels sont les impacts environnementaux de la production alimentaire ?

La combustion de combustibles fossiles est souvent (à juste titre) considérée comme la principale source de nombreuses conséquences environnementales négatives, telles que l’émission de gaz à effet de serre (GES) et le changement climatique. Cependant, des modèles informatiques récents ont suggéré que même si toute combustion de pétrole, de charbon et de gaz devait cesser demain, le réchauffement climatique dépasserait toujours le seuil de 1,5°C convenu lors du sommet de Paris sur le climat en 2015.

En effet, la production, la transformation et la distribution alimentaires représentent environ 25 % de toutes les émissions de GES dans le monde – et ce chiffre passe à 33 % lorsque le gaspillage alimentaire est inclus dans l’équation. Le changement climatique est peut-être la principale conséquence de la production alimentaire, mais ce n’est pas non plus le seul impact environnemental que l’industrie engendre. Nous examinons de plus près certaines des principales implications environnementales de la production alimentaire ci-dessous.

Le réchauffement climatique

Comme mentionné ci-dessus, la production alimentaire est responsable d’un quart de toutes les émissions de GES dans le monde, la majorité de celles-ci consistant en méthane produit par le bétail. Lorsque les ruminants mangent des matières carbonées (telles que de l’herbe, des aliments pour animaux ou d’autres matières organiques), le processus digestif implique la création d’acides gras volatils qui sont utilisés comme source d’énergie par l’animal. Malheureusement, cela implique également la génération de méthane comme sous-produit, qui est expulsé dans l’air par l’animal.

Bien que l’élevage soit responsable de la grande majorité des émissions de méthane dans la production alimentaire, le secteur de l’aquaculture y contribue également. Dans ces élevages, les sédiments au fond de l’eau accumulent les résidus alimentaires et la transformation progressive de cette matière organique produit du méthane qui peut s’échapper dans l’atmosphère.

Réaffectation des terres

De nombreuses fermes bovines et ovines sont désormais situées sur des terres qui abritaient autrefois des forêts et des jungles. Cette déforestation transforme ce qui était autrefois un puissant puits de carbone (puisque les arbres absorbent le CO2) en une puissante source de GES (puisque les vaches, les moutons et les autres animaux émettent du méthane). Ce double coup dur a un impact démesuré sur l’environnement.

Il en est de même pour les milieux aquacoles. Certains de ces systèmes sont situés dans des lacs d’eau douce, déplaçant la flore et la faune naturelles qui y vivaient autrefois. Cependant, ce sont les systèmes aquacoles qui ont pris la place des mangroves asiatiques dans les deltas tropicaux et les régions côtières qui sont le véritable souci, puisque ces forêts aquatiques sont capables de stocker jusqu’à quatre milliards de tonnes de CO2, leur destruction se fait donc durement sentir.

La pollution de l’air

Les gaz émis dans l’atmosphère ne provoquent pas seulement des phénomènes à long terme comme le réchauffement climatique et le changement climatique. À court terme, ils peuvent avoir des effets dévastateurs sur la qualité de l’air dans les régions locales. L’industrie alimentaire, géante qu’elle est, est un contributeur majeur à la pollution de l’air sous la forme de CO2, carbone noir, matière particulaire et d’autres gaz nocifs.

Ceux-ci sont émis dans l’atmosphère de diverses manières : par l’évaporation des produits chimiques contenus dans les engrais et les pesticides pulvérisés sur les cultures ; par les émissions de gaz d’échappement des machines utilisées dans les exploitations agricoles et dans les centres de transformation ; à travers les poids lourds et les camions utilisés pour le transport des denrées alimentaires et les centres frigorifiques de stockage frigorifique où elles sont conservées ; et par une myriade d’autres sources dans l’industrie alimentaire.

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